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来源Global mystery: Why are snakes dying off?  – CSMonitorcom
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照片:在婆罗洲发现的一种树蛇。在这张未标明日期的照片上,蛇的颈部色彩以亮橙色的、象火焰般的色彩开始,然后渐变成带有亮蓝色、绿色和棕色图案的彩虹色彩。最近一项研究显示,位于欧洲和非洲的蛇类数目正在减少。Gernot Vogel/World Wildlife Fund/AP

《基督教科学箴言报》

By Stephen Kurczy, Correspondent / June 9, 2010

Boston
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对印地安纳琼斯或其他恐蛇症患者来说,有一条好消息:一项最新研究显示,全球范围内蛇的数量正在日益减少。

但对农夫或害怕各类耗子的人来说,这也是一条坏消息:因为啮齿动物的天敌更少了。

据全球首个世界蛇类数量研究项目发现,在联合王国、法国、意大利和尼日利亚,从1998到2002年间的蛇类数目已经下降了十七分之十一。来自英格兰的生态及水文研究中心还发现,某些种类的蛇数量几乎下降了百分之九十以上。

“由于下降过于极端,因此这种趋势并没有持续。它们没有灭绝,依然可以看到它们。不过,它们的生存密度已经比以前大幅降低了”,该中心首席科学家查尔斯·雷丁在一次电话采访中表示。

在这四年中,仅有一种蛇(西部的法国鞭蛇)的数量显示出增长的迹象。(《卫报》刊有该次研究的所有蛇类的完整清单。)

“我不认为人们已经意识到蛇有多么重要”,雷丁先生表示。“在所处的多数生态系中,它们都是顶级猎食者。如果将顶端的猎食者拿走,将会对其捕食对象产生一系列连锁反应……没有猎食者之后,有害物种的数量就会增加”。一些害虫,比如以谷物和小麦为食的鼠类,早已成为亚非两大洲农作物的主要危害。

蛇类数量下降的原因并不十分明确,雷丁表示。或许是因为食物供应的减少,又或许是因为生活环境的变迁。数量受到影响的种类分处在受保护环境和不受保护的环境。此外,该项研究的地域非常广阔,从雾气弥漫的英伦海峡直到尼日利亚的茫茫大漠,因此或许从中可以展示全球规模的变化。

因为气候改变?也许

“气候或许多少与此有些关系”,他说。

值得注意的是,接受数量考察的都是卵胎生种类(另外一些种类,比如蟒蛇,则是卵生)以及静候捕猎的种类,这会让他们更容易受到环境变化带来的影响。

不过,气候变化应该不是其主要原因,雷丁认为。比如,自1989年之后,蛙类及另外一些两栖动物正在大规模灭绝,其原因在于一种被称为壶菌(chytridiomycosis)的致命真菌。另外,石油泄漏、油气开发,以及气候改变,也曾导致美国总计八百种鸟类中的三分之一濒临灭绝,或至少数量大幅减少。

雷丁希望这项发表于6月9日《生物快报》上的研究会督促各国科学家也开始关注身边的蛇类数量。

“这项研究只是指出了我们认为正在发生的事情”,他表示。“或许会有一些偏差,但我不这样认为。在我们身边,我想有一些重要的事情正在发生”。

全球总共大约有三千种蛇类。它正在加入一份数量衰减的物种清单,其中包括鱼类、两栖动物、爬行动物、鸟类,以及哺乳动物。

“我们正在目击自六千五百万年前恐龙消失以来,这颗行星上最大规模的物种灭绝危机”,国际自然保护联盟声称。

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为什么蛇类正在灭绝?