倘若比较一下全世界各国的生育率,你会发现一个有趣的现象,那就是全世界5个生育率最低的国家(地区)都是华人社区:中国大陆(1.22)、新加坡(1.09)、(0.97)、澳门(0.91)、(0.90)——括号中的数字表示一个妇女平均生的小孩的个数,这个排名包括了所有的国家和地区,除了梵蒂冈,一个只有五百多人的小国。

作为比较,世界平均生育率为2.5,OECD国家平均为1.7。人口自然替代生育率,即保持人口总数稳定的生育率,为2.1。也就是说中国的生育率远低于世界平均水平,远低于保持人口稳定的水平,也低于发达国家的平均水平。

上述数据来自美国中央情报局的世界概况(The World Factbook),其中中国的数据可能有争议。1.22这个数来自2000年的人口普查,一经宣布就引起争议,后来修正为1.8左右,上调了48%。根据刚刚进行的人口普查,人口学家估计中国的生育率在1.3-1.5之间,依然不高。

一些横向比较可以帮助说明上面数据的含义。一个办法是把中国发达地区的大城市如北京、上海与新加坡、香港、澳门、台湾等地比较。根据2000年人口普查的数据,北京、上海的生育率分别为0.67和0.68。如果按照全国的标准上调48%,也都只有1.0的水平,和香港、新加坡差不多。

另外还可以和一些主要国家进行比较。发达国家中美国高一些,有2.05。法国也不错,有1.89。其他的欧洲发达国家就不高了。讨论中经常提到的低生育率国家是俄国,其生育率是1.34。其他的一些东欧和前苏联国家的生育率也都不高,大6概在1.2-1.4的水平上,但是还是比“大中华地区”的台湾、香港等地要高一些。

基于这些数据,隐约可以看到一个“大中华地区低生育率之谜”。另外东亚邻国韩国、日本的生育率也极低,分别为1.22和1.27。考虑到这一点,似乎还有一个“东亚低生育率之谜”。

生育率的一个普遍规律是随着收入上升而下降,而中国的收入还很低,也就是说生育率可能继续下降。倘若下降到北京、上海的水平,那么不难想象的一个情景是,在不远的将来,我们的大街上满是白发老人,五六十岁的都算年轻的,很难看到青年和儿童。

华人儒家传统源远流长,向来重视子女,怎么会不愿意生小孩呢?如何理解这个谜,令人破费脑筋。笔者翻阅文献,可能的解释似乎有两个。

一是人们更加重视孩子的质量,而不是数量。因此少生孩子,但是生一个就养好一个,给他(她)最好的食物,最漂亮的衣服,最精巧的玩具,念最好的幼儿园、小学、初中、高中、大学。二是妇女的受教育水平上升,就业率上升,工资也上升,因此生小孩的时间成本增加了。事业和孩子难以两全,有些人只好选择少生甚至不生小孩了。

这两点都有道理,但是不能帮助解释我们的“东亚低生育率之谜”,因为别的国家同样也面临这些问题。事实上,这些理论是西方的学者提出来解释发达国家的生育率随经济发展而下降的。可是为什么东亚的生育率如此之低呢?这两个理论都无能为力。

笔者再翻文献,发现美国经济研究局2011年10月的一份新研究很有启发。该研究发现,1995-2007年间,房价上升导致已经购房者的生育率上升,尚未购房者的生育率下降,原因在于尚未购房者的财富需要在买房子和生孩子之间分配,而已经购房者的房产增值可以帮助生孩子。

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