加州工人在屋顶安装太阳能取暖设备(照片:美联社)

最近纽约市长迈克尔·布隆伯格向中学生提了一个职业规划建议,他说,学业不太出色的学生,可以考虑今后当个管道工,不必非上大学不可。布隆伯格的谈话,引起不少人的议论。记得许多年以前曾经看过一篇文章,说不少美国女孩心中标准的理想对象,就是嫁给类似管道工这样的房屋装修工(handyman),原因是他们有手艺、吃得起苦、身体健壮而且收入不错。

房屋装修工是靠技术、经验以及体力谋生吃饭的,因此被视为蓝领,在现代社会,白领似乎比蓝领更吃香,但从美国的实际情况看,未必如此,至少从收入看,房屋装修工的收入,不比一般的白领少。根据美国劳工统计署(Bureau of Labor Statistics)的统计,2012年房屋装修工的收入按小时计算的话,平均为21.09美元、年薪则为43870美元,与许多上班族,包括社会工作者、办公室文员、健保医疗行业辅助人员、图案设计员、记者等的收入差不多。比如文字记者的平均年薪是45120美元、摄影记者的年薪是36330美元、广播电视技术人员的年薪是44050美元等。

在美国,房屋装修工包括安装、疏通上、下水道的管道工;安装、修理门锁的锁匠;油漆室内外墙壁的油漆工;安装、修理冷暖气、铺设电线、修补屋内屋外墙壁、屋檐、屋顶、房顶排水管道以及厕所漏水、冰箱、煤气电器炉灶等的工人。这些人干的虽然是力气活,但却需要特定的技术,有些还需要执照,也要懂得各种与房屋维修相关的法规条例。

美国人的房屋自有率在发达国家中属于平均水平,约三分之二的人拥有自己的住房,因此,房屋维修是一个很大的市场,需要许多可以承担各类维修、安装工作的房屋装修工,而且这个工作没法出口到海外,因此,工作也比较稳定,不怕失业,这也是布隆伯格向中学生们提出忠告的原因之一。

我认识一个房屋装修工,他有一门祖传的木工手艺,到美国后找不到白领工作,于是到一个韩国人开的房屋装修公司工作,替人装修房子,后来看到这方面的生意很好,收入也不错,于是自己出来单干。由于他手艺好、讲信誉、干活又爽快,因此找他干活的人源源不断。我们住在首都大华府地区,各方面费用都比较高,他收取的工钱比全国平均数高不少,干半天活收费150美元,一天300美元,当然一天干活的时间超过10小时,这是我们这个地区的行情。目前是装修旺季,他接的活来不及干,只得一周干六天,有时周日还要接着干。按他这样干,一年的收入七、八万美元没有问题,比许多教师、工程师还多。他用赚来的钱在老家长春买了三栋房子,等着以后回故乡养老。

由于请人装修房屋费用昂贵,所以许多美国人就自己动手做,不少美国家庭的男主人,都会做一般的装修,许多人还有这方面的爱好,家中各种工具齐全,把车库搞得象一个小型作坊,遇到各种房屋装修,都自己解决。专栏作家海因兹(Andy Hinds)除了教书、写作外,还是一位装修公司的老板,他从小就跟着父亲在家里修修补补,因此长大后就以装修为生,写文章与教书只是爱好。海因兹的父亲是一位军官,做过驻外武官以及副助理国防部长,是一位武器谈判专家。但在家里,却是一个干活能手。据海因兹说,他们家里的装修活,比如修墙壁、修过道、装木制烤炉、铺设厨房、厕所的瓷砖、增加电路线以及安装管道、修理取暖器等,他的父亲全部可以自己搞定。

美国父亲擅长装修,孩子也耳濡目染,长大后自己也会维修,不必事事求人。最可怜的是我们这些华裔留学生,从小没有这个条件,受到的教育又是万般皆下品,唯有读书高,装修一概不会,到美国成家立业买房后,遇到问题,只得花大价钱请装修工来修理安装,前一阵有个读者在大陆一家报纸上抱怨纽约锁匠赚黑心钱,无德无信,开两把锁要价近800美元,从这个例子可以看到,请人干开锁这样的活,的确不便宜。因此,也有一些华人不愿花冤枉钱,就学着自己做,反正美国的工具齐全,教人自己装修的教材到处都有,只要有心,不怕学不会。

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